夢のはざま

鏡女王の物語【水鏡】連載中です。

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 ナミルの山頂から東にかかる稜線に、見張りの兵士がいる。 ひとり、ふたり…。 洞窟の入り口にも数人、山道にそってまた数人。
 茂みの中からオレアルの天幕も見えた。 夜の色がうすくなり、篝火の色もあせはじめていた。
 オリシスとシモーナはまる一日、洞窟の様子を窺っていた。 ラースローの姿は見えない。 あの中にこもっているのはまちがいない。 オレアルは酒を飲み、暇そうに辺りをうろつくが、すぐに飽きて天幕の中に入っていく。 兵士の交代は日に三回。
 ついてきた猟師は、半日ほど山を下りたところで待機しているはずだった。 三日たっても戻らなければ、文をもってバルツァ家のサリエルを訪ねるよう指示してある。 退路も覚えた。
「オリシス様」
「よし」
 髪をひとつに束ね、身軽い装束のシモーナが走る。 天幕の見張りを音もたてずに喉を掻ききる。 洞窟の兵士を上から矢にかけ、オリシスはひとり中へと進んだ。
 暗く、細い道が続く。 洞窟の中には兵士がいなかった。 奥のほうで、灯がちらちらと揺れているような影が見える。 オリシスは剣を握り直してさらに進んだ。 音が聞こえた。 薪が燃える音に混ざって低く高く唱える男の声。 ふいにその声が止んだ。
 オリシスは一旦足を止め、そして最後の岩影をまわった。
 広くひらかれた場は、赤々と燃える薪で眩しいほどに明るかった。 炎に照らされた鍾乳の天井が白く光り、蝋燭が薪を囲むように円を描いている。 その中に、白いフードのついた衣に身を包んだ背中があった。
「ラースローか」
オリシスが背中に声を投げつけた。
「答えられよ。 この場で何をしているか」 
 背中が立ち上がり、ゆっくりと向きなおった。 炎を背にして立つその姿は神々しいほどに美しかった。 オリシスの首筋に汗が一筋流れた。 炎の暑さのせいと思いたかった。
「人にものを訪ねるときは、自分から名乗るものではないのか、タニアの飼い犬よ」
 オリシスの頭にかっと血が上った。
「それとも主人に名をつけてもらえなかったか」
 くっとラースローの口端があがった。
「昨夜から気配はしていた。 ワイナー候の嫡男オリシス。 何故この聖域を犯す」
「どちらが犯しているのだ、ラースロー。 それはなんの所行」
「ただの修行だ。 陛下の許可も得ている」
 ぎりっとオリシスは奥歯をかみしめた。 陛下の許可を得ているはずがない。 しかしここでそれを問いただす必要はないし、ここまで来た以上もはや引き返せない。
「検分させてもらおう」
「なんの権限があって行う。 説明もしないつもりか」
「ならばただ切るのみ」
 オリシスが剣を構えて進んだ。 ラースローは動かない。
「覚悟!」
 切り込み、あと一歩でラースローに届く瞬間、オリシスの肩に激痛が走った。 剣が地面に落ちた。 肩を貫いや鏃が見えた。振り返ったオリシスが見たのは、オレアルと弓を構えた複数の兵士だった。
「…!」
「ひとりで乗り込むとは勇ましい事ですな、オリシス殿」
 何という事だ。 ラースローの言葉に乗せられて、冷静さを欠いた結果だ。
「来て貰いますよ。 聞きたい事がたくさんあるのでね」
 兵士がオリシスを捕らえ、洞窟から引き出された。
「警告したはずだ。 昨夜から気配があったと。 我々が何の用意もしていないとでも思っていたのか」
 振り返ってオリシスはラースローを睨んだ。 冷たく笑うラースローが炎の影に揺れていた。
 オレアルは「ひとりで」と言った。 シモーナの存在は知られていない。 オリシスは肩の傷みを堪えながら、シモーナの気配を探した。 どこかで自分を見ているだろう。 逃げ出す機会を掴むのだ。 いや逃げ出すだけではいけない。 彼らを討ち取らなければメルキオ殿下に影響が及ぶ。 オリシスはしっかりとした歩調で歩んだ。
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